New York Times.

Bekymringer om ‘Convenience Casinos’ i Florida.

I Florida, ‘Convenience Casinos’ Face Scrutiny.

6. mai 2011.

APOPKA, Fla. – En drab strip mall i denne byen nord for Orlando inkluderer de vanlige armaturene: et apotek og en payday lan butikk, samt en internettkafe med et skilt pa doren som leser «Copy-Fax-Print, Surf nettet.»

At disse kafeene er kontanter – og ta inn sa mye som $ 100 000 i uken – er ingen hemmelighet for rovere.

Og sa klokken 1 pa 19 april, provde tre v pnede menn a rane stedet i en tid da mer enn tre dusin mennesker spilte spilleautomat-spill pa kafeets datamaskinterminaler. En sikkerhetsvakt skutt og drepte en av mennene; de andre to flyktet og ble sokt. En kvinne gjemmer seg i kafebaderommet fortalte en 911-operator at ranet skjedde i «kasinoet, i Apopka.»

Skytedod pa et sted hvor noen kunder ringer til et kasino, har brakt Florida til a raskt multiplisere «Internet sweepstakes cafes», som na totalt nesten 1000 statewide, og anslas a brutto mer enn 1 milliard dollar i ar, ifolge bransjeanalytikere , statlige lovgivere og deres assistenter, og advokater i gamblingindustrien.

Det har ogsa fornyet samtaler fra flere fylkesskrivere for et statewide forbud mot cafes spill. De sier at virksomheten er magneter for kriminalitet fordi de vanligvis har store pengebelop pa handen. Siden ni konkurranser har apnet kafeer i Seminole County, har forbrytelser pa disse adressene okt 14 prosent, ifolge data utarbeidet av sheriffens kontor.

En regning ble brakt for statslovgiver denne sesongen som ville ha forbudt spillene. Dens tiltalere nevner en rekke bekymringer – bekymringer om kriminalitet, tvangsspill og moral. Men regningen ble avvist etter en aggressiv lobbykampanje av selskapene som franchise noen av kafeene. Det hjalp ikke, sier industrikritikere at to statlige lovgivere eier Internett-konkurranser seg selv.

Merket av kritikere som «bekvemmelighetscasinoer», tilbyr kafeene datastyrt «konkurranser» -spill til kunder som kjoper Internett-tid eller telefonkort. «Poeng» kan innloses for kontanter, og jackpotter er sa hoyt som $ 15 000, sa ansatte. Advokater for eierne har liknet slotlike og video poker spill, med navn som Cobra Cash and Fruit Paradise, til monopoly pris kortene tilbys av McDonald’s restauranter.

Kafeerne opererer i en lovlig gra sone i Florida og et dusin andre stater. Flere Florida sheriffs har raidert kafeene og hevdet at dataspill, som drives via nettet, ikke er noe annet enn en svakt skjult form for ulovlig gambling.

I januar vedtok Seminole County Commission en lov som forbod internettkafeer, men en foderal dommer utstedte en midlertidig ordre som stoppet fylket fra a handheve loven mens dens grunnlov ble vurdert.

«Jeg vil bare ha klarhet,» sa Sheriff Jim Coats of Pinellas County, hvis avdeling har skrevet til kafeer som bestiller dem til a stenge i lopet av 30 dager eller ansette saksbehandling. «Lovgiveren burde gjore loven klar. Hvis noen gar inn der og bruker disse maskinene og betaler kontant, hvor gar det penger? Ingen vet. Vi trenger regulering. »

Florida er allerede oversvommet i statlig sanksjonert gambling. Det er et popul rt statslotteri. Det er atte indiske kasinoer. Og det er nesten to dusin fullblods, sele og greyhoundspor og jai alai frontons – noen med spilleautomater og alle tilbyr highstakes poker spill.

Og i de siste fem arene har fremveksten av bekvemmelighets kasinoer satt steder som tilbyr jackpotter ved siden av nabolaget kaffebarer og renserier. Eksplosjonen av spillene har fort til at de er vanedannende og byttet pa noen av statens fattigste innbyggere.

«Florida har na den mest varierte spillbransjen av noe sted i landet, inkludert Vegas, hvor lottene og Internett-konkurransekafeer ikke engang eksisterer,» sa Marc W. Dunbar, en advokat fra Tallahassee som representerer gambling selskaper. «Vi har alle slags spill her, alt. Og vi har denne massive underjordiske industrien i staten – det er sa mange steder for folk a fa deres losning. »

I hovedstaden, Tallahassee, innforte flere lovgivere regninger for a forby spillene, men ingen ble passert i lopet av to maneders okt, som slutter denne uken. Statlig representant Scott Plakon – som er fra Seminole County, der det v pnede ranet skjedde pa Allied Veterans Internet Cafe nr. 67 – introduserte en av regningene.

«Eiere sier at folk bruker disse stedene for a sjekke e-postene sine, men alle er gambling,» sa Plakon. «Disse stedene tjener mye penger.»

April Kirsheman, generalradgiver for Seminole County Sheriff’s Office, sa: «Det er bare en fasade at dette er noe annet enn gambling. Sa langt vi er bekymret, er disse ulovlige, og vi gleder oss over muligheten til a prove a patale disse stedene. »

Kafeernes eiere og deres advokater og lobbyister insisterer at spillene er lovlige i henhold til en lov fra 1971 som tillater bedrifter a tilby konkurranser i bytte for kjop av produkter.

«Bildene som brukes pa datamaskinen ser ut som en spilleautomat, slik at noen feilaktig kaller det et kasino,» sa Kelly B. Mathis, en advokat i Jacksonville for Allied Veterans ’37 kafeer i Florida. «Men det er ikke et kasino, og det er ikke ulovlig gambling. Det er ikke gambling i det hele tatt – det er en konkurranse. »

Den juridiske forskjellen er at konkurranser vinnerne er forhandsbestemt og ikke bestemt i et tilfeldighetsspill som de som spilles med et roulettehjul eller et terningkast.

Rett over landet bryter lovgivere og politiet seg med spillets lovlighet. Virginia lovgiver forbod dem nylig. Lignende trekk har blitt gjort i statshus i Nord-Carolina og Massachusetts.

I Florida har high margin spillene lokket flere lovgivere inn i virksomheten. Peter Nehr, en republikansk statsrepresentant, har apnet sitt eget konkurransekafe, Fun City Sweepstakes, pa Route 19 i Palm Harbor, nordvest for Tampa.

Tidlig pa morgenen hadde kafeet, som var sandwichet mellom en biljardhall og en massasje, 10 eldre lanere som satt grimt foran terminaler, spilleautomater og pokerspill. Et stort rodt tegn pa bakveggen sier «oppmerksomhetskunder: V r oppmerksom pa at dette ikke er en gambling etablering.»

Mr. Nehr hadde ment a introdusere en regning denne sesongen som ville tillate spillene, men etablere statewide regler. Men da bestemte han seg for det, og valgte i stedet a ga inn i virksomheten i november.

Mr. Nehr reagerte ikke pa flere telefonmeldinger. Men i forrige maned fortalte han St. Petersburg Times, som forst rapporterte om sitt nye venture, at kafeet hans var en «legitim virksomhet» og var «helt lovlig».

I et intervju sa Sheriff Coats at han vurderte a sende Mr. Nehr et brev som krevde at han stengte sin internettkafe innen 30 dager og sa at spillene er en form for ulovlig gambling. I juni 2009 raid Pinellas County Sheriffens varamedlemmer en feiringskafe pa samme adresse som Mr. Nehrs Fun City Sweepstakes, konfiskerer 40 dataterminaler og $ 1500 i kontanter.

Mike Bennett, en republikansk stats senator fra Bradenton, har ogsa kommet inn i virksomheten. Han er del-eier av Ellenton Ice and Sports Complex i Ellenton, Fla., Som inkluderer en feiring kafe.

En ansatt som nektet a gi navnet sitt, sa et nytt rom med 15 datamaskinterminaler, ville snart gi spillere mulighet til a kjope telefonkort, som de bruker til datatid, og prove a vinne poeng som kan innloses for kontanter.

Mr. Bennett sa at han ikke var sikker pa om han eide kafeet, selv om han bekreftet a v re en del-eier av komplekset der den ble plassert. «Jeg vet at jeg ikke har tjent penger pa det,» sa han med latter.

Under alle omst ndigheter la han til, «Jeg ser ikke denne typen kafe som noen form for utvidelse av gambling. Det er allerede sa mye gambling i denne tilstanden. Jeg kan ga til den lokale katolske kirken i kveld og spille bingo og vinne penger. Det er overalt. »

Sheriffs sa at de var frustrert over at ingen hadde blitt domt for a tilby konkurransen spill. I Ocala, Fla., I 2009 avskrev en straffedomstol rettferdigheten til en internetkafeier, og konkluderte med at anklagere ikke klarte a bevise at konkurransespillene var ulovlige.

«Dommeren kastet saken og unnskyldte seg til juryen for a matte sitte gjennom den,» sa Mathis, advokaten for allierte veteraner.

En tidligere versjon av denne artikkelen angav feilaktig plasseringen av Fun City Sweepstakes cafe. Det ligger i Palm Harbor, Fla., Ikke Nordport.

Mer i USA. I USA Nyheter.

Jeg er ikke en karrierepolitiker: 6 Tenaringer Kjorer til Kansas Governor.

Seks unge menn, 16, 17 og 18 ar, loper for guvernor i Kansas, og de vil bli tatt pa alvor.

Albuquerque Journal, en ledende New Mexico-avis, unnskyldte seg for en tegneserie betraktet som bigoted av mange lesere og politiske ledere.

Den gamle andelige sungne rundt campfires vil bli utfort mye under Black History Month, spesielt i Georgia samfunnet som hevder det som sin egen.